Michelangelo foi um dos artistas mais famosos do mundo e  acumulou uma grande e inexplicável riqueza com a venda de seus trabalhos originais. Com antiguidades até 10 vezes mais valiosas do que a arte contemporânea durante a época do Renascimento, a falsificação era uma profissão lucrativa. “Não temos obras suficientes, o David pode conectar-se ao seu dinheiro”, disse o historiador de arte Lynn Catterson. “Isso significa que pode haver mais algumas falsificações de Michelangelo, mas nós sequer conhecemos e muitas podem estar escondidas em galerias gregas e romanas fingindo ser antiguidades.”

Naquela época, a falsificação não era considerada um crime, mas sim um sinal de habilidade artística. Foi também uma maneira para jovens artistas treinarem. Michelangelo construiu a sua carreira com falsificações, embora fosse além da mera imitação. Muitas vezes tirou cópias dos desenhos, mantendo o original e entregando a cópia como sendo o original ao proprietário. Certa vez Michelangelo copiou a pintura do Santo Antônio de Martin Schongauer, ninguém poderia distinguir entre as duas obras. Michelangelo era hábil em usar fumo para envelhecer as suas pinturas, de modo que ficavam tão antigas quanto o original.

Em 1496, quando tinha apenas 21 anos, Michelangelo copiou a escultura em mármore do Sono de Eros. Depois, enterrou-a para envelhecê-la com arranhões e manchas. Através de um negociante de arte, Michelangelo vendeu a falsificação por uma grande soma de dinheiro ao cardeal Raffaele Riario, um colecionador de antiguidades romanas.

Parece mentira, mas Michelangelo ficou rico com falsificações

Mais tarde, quando Riario percebeu que havia comprado uma farsa, levou a escultura de volta ao negociante de arte. Até então, Michelangelo foi o artista mais popular de Roma, principalmente por causa da sua Pietá, a famosa escultura (vista acima), na Basílica de São Pedro, que mostrava a Virgem Maria segurado o corpo morto de Jesus. O negociante de arte ansiosamente levou a obra e revendeu o trabalho do agora famoso Michelangelo a outra pessoa.

Na época do Renascimento, especialistas se impressionaram muitas vezes com artistas que os enganaram. “Se realizado como uma brincadeira, para mostrar que o seu trabalho era tão bom quanto o dos antigos ou por razões de intenção mais nefastas, a decepção de Michelangelo não parece ter irritado o proprietário original do Sono de Eros”, escreveu o especialista crime arte Noah Charney em A arte da falsificação. O cardeal Riario tornou-se o primeiro patrono de Michelangelo em Roma.”

Essa atitude de perdão mudou em torno do final de 1800, quando a falsificação se tornou um engano imoral. Nos tempos modernos, muitos falsificadores de arte são artistas mal sucedidos cujo trabalho foi desconsiderado no início das suas carreiras. Apesar do dinheiro ser certamente um fator, a principal razão para a maioria das falsificações é a vingança passivo-agressiva. Os conservadores de arte que são falsificadores também podem falsificar documentos para verificar as suas falsificações. Isso faz com que seja difícil detetar algumas falsificações.

Costumávamos confiar nos especialistas para autenticar obras de arte. No entanto, o medo de processos judiciais onerosos fez com que muitos estudiosos da arte deixassem de expressar as suas opiniões, mantendo algumas falsificações no mercado e algumas obras recentemente descobertas fora do mercado devido à falta de verificação.